Как и любая другая наука, экономическая теория выполняет определенные функции.

1.       Познавательная функция заключается в изучении и объяснении процессов и явлений жизни общества.

2.       Методологическая функция заключается в том, что экономическая теория открывает и исследует общие закономерности, формирует логические понятия (экономические категории), экономические законы. Экономическая наука является методологическим фундаментом для различных наук, связанных с экономикой.

3.       Практическая функция. Практическая значимость экономической теории заключается в возможности и необходимости использования экономических знаний на практике. Экономическая теория должна лежать в основе экономической политики, представляющей целенаправленную систему мероприятий государства в области общественного производства, распределения, обмена и потребления благ. Она призвана отражать интересы общества, всех его социальных групп, и направлена на укрепление национальной экономики. 

Большей частью экономическая теория объясняет, как функционирует экономика, как общество решает ключевые экономические задачи. Она описывает, анализирует, но не дает рекомендаций. Подобный подход называют позитивным, а аналитическую часть экономической теории – позитивной экономической теорией.

В отличие от позитивной нормативная экономическая теория дает рекомендации, рецепты действий. Естественно, что это та часть экономической теории, которая вызывает наибольшие споры среди экономистов.

На нормативной экономике основана экономическая политика, то есть принятие экономических решений. Чаще всего под этим термином подразумевают экономическую политику страны, точнее ее правительства. В экономической политике выделяют отдельные направления, называя их также политикой, например денежно-кредитная, налогово-бюджетная, валютная, промышленная политика и т. д.

В ходе реализации экономической политики страна преследует различные цели. Для развитой рыночной экономики это, прежде всего, экономический рост, полная занятость, низкая инфляция, положительный платежный баланс, повышение экономической эффективности, рост благосостояния населения, поддержание высокой степени экономической свободы для всех хозяйствующих субъектов, сохранение и улучшение окружающей природной среды и другие цели. В переходной экономике к ним добавляются создание частного сектора и рыночной инфраструктуры, либерализация хозяйственной жизни и др.