Экономическая теория создана и развивается экономистами различных школ и направлений, поэтому ее определения различны.

Как наука, то есть систематизированное знание о сущности, целях и задачах экономической системы, экономическая теория возникла в 16-17 веках. Это период  становления капитализма, зарождения мануфактуры, углубления общественного разделения труда, расширения внутренних и внешних рынков, интенсификации денежного обращения.

Возникает первое направление экономической теории – меркантилизм. Сущность теории сводилась к  определению источника богатства, выводимого из сферы обращения, а само богатство отождествлялось с деньгами. Близкой к меркантилизму является экономическая политика протекционизма, направленная на защиту национальной экономики от конкуренции со стороны других государств. Главными представителями этого направления стали Томас Ман (1571-1641гг.) и Антуан Монкретьен (1575-1621гг.).

Следующее направление в развитии политической экономии представлено физиократами, которые выражали интересы земледельцев. Сам термин «физиократы» происходит от греческих слов phisis и kratos и означает “власть природы”. Основателем и главным представителем этого направления стал Франсуа Кэне (1694-1774гг.). Источником богатства физиократы считали исключительно земледелие.

Дальнейшее развитие экономическая наука получила в трудах А.Смита (1723-1780гг.) и Д. Рикардо (1727-1823гг.). А. Смит считается основоположником классической политической экономики. Он был сторонником идеи либерализма, минимального вмешательства государства в экономику, рыночного саморегулирования (спрос и предложение он называл «невидимой рукой»). Кроме того, он заложил основы трудовой теории стоимости, создал учение о доходах, сформулировал принцип налогообложения и многое другое.

Опираясь на достижения классической школы, К.Маркс (1818-1883гг.) и Ф.Энгельс (1820-1895гг.) создали теоретическую концепцию – марксизм, представляющую собой всестороннее исследование развития капиталистического общества и концепцию социализма как новой экономической системы.

Во второй половине 19 века была сформулирована теория маржинализма. Представители этого направления – К.Менгер (1840-1921гг.), Ф.Визер (1851-1926гг.), Э.Бем-Баверк (1851-1914гг.) и другие. Маржинализм (от англ. marginal-«предельный») объясняет экономические процессы и явления исходя из использования предельных, крайних величин (предельная полезность, предельная производительность, предельные издержки). Теоретической основой маржинализма является теория предельной полезности.

Главными направлениями современной экономической мысли являются неоклассическое, кейнсианское, институционально-социологическое.

 Экономическая теория – это общественная наука, которая изучает поведение людей и групп в процессе производства, распределения, обмена и потребления, благ в целях удовлетворения потребностей при ограниченных ресурсах и в условиях конкуренции за их использование.

Экономика связана с объяснением и прогнозированием наблюдаемых явлений. Обоснование и прогноз основываются на теоретических положениях (предположениях). Экономическая теория служит фундаментом прогнозирования. При применении статистических и экономических методов возможно построение моделей, используемых для прогнозов. Полезность и значимость теории зависят от того, насколько успешно она объясняет и прогнозирует изучаемые явления. С этой целью теорию проверяют практикой.

В зависимости от уровня изучаемых процессов и явлений экономической жизни различают:

Микроэкономику, которая анализирует поведение отдельных элементов и структур, таких как домашнее хозяйство, фирмы, банки,

отрасли производства, товарные и финансовые рынки и т. д.

         Макроэкономику, которая рассматривает экономику как единое целое и исследует процессы формирования совокупности спроса и предложения, НД и ВНП, влияние бюджетной и денежной политики государства на экономический рост, инфляцию  и уровень безработицы (то есть регулирование со стороны государства макроэкономических процессов).

         Мезоэкономику, которая изучает поведение определенных подсистем национальной экономики или отраслей народного хозяйства.

         Метаэкономику, которая характеризует функционирование мировой экономики в целом.

 При изучении экономической теории целесообразно выделять:

1.  Сферу исследования – экономическая жизнь или среда, в которой осуществляется хозяйственная деятельность.

2.  Объект исследования – экономические явления, экономические процессы.

3.  Субъект исследования – человек, группа людей, государство.

4.  Предмет исследования – жизнедеятельность «экономического человека», группы людей, государства; их экономическое поведение.

Экономическая теория изучает хозяйственную деятельность людей, которая представляет собой целесообразную деятельность, основанную на известном расчете и направленную на удовлетворение потребностей людей, то есть хозяйственная жизнь – это деятельность людей, связанная с обеспечением материальных условий их жизни. Хозяйственная деятельность осуществляется в определенной среде – естественной или социальной.

         Естественная среда – это климатические и почвенные условия, количество населения, качество питания и  т. д.

         Социальная среда – зависит, во-первых, от собственности, определяющей правила игры, которые, в свою очередь, определяют социальную среду; во-вторых, от различных государственных институтов (законов, правил, регламентаций), также оказывающих существенное влияние на условия хозяйственной деятельности.

Хозяйственная деятельность всегда, в любой экономической системе тем или иным способом скоординирована. Выделяют два способа координации (М.Фридмен в книге «Капитализм и свобода» сформулировал эти способы):

-      централизованное руководство, сопряженное с принуждением, или  иерархия;

-      добровольное сотрудничество индивидов, носящее спонтанный, стихийный характер.